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Intel添堵了,ARM一族怎么想?

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常言道,“好事不出门,坏事传千里”,企业犯的错会比利好更受关注。例如,笔者的公司里所有同事都或多或少谈论过,今天浙江省中医院的艾滋病事件。朋友圈里,这两天里则沉浸在了Intel低功耗处理器引起宕机事故。笔者今天要谈的,也是和低功耗服务器有关。不过,不是要继续给Intel添火,而是想看看Intel在这方面的老对手ARM,在这上如何了,2017年有会有怎样的盼头。

众所周知,Intel一直靠着x86处理器统帅着数据中心市场,从服务器渐渐染指了存储,例如超融合设备。区别于至强在主频上的趾高气扬,Atom则是其处理低功耗上的另辟蹊径。本次惹事情的,也正是Intel的这个另类。

其在事后披露,Atom C2000处理器存在一个严重缺陷,设备会随时间降低时钟信号。而时钟信号降级影响了处理器执行任务的能力,导致服务器效率大大降低,甚至造成网络瘫痪。

看到Intel这个伤,不知ARM一族会如何想?是喜是忧呢?

ARM要解Intel的孤单

之所以说是ARM一族,在于ARM自己不做处理器,其架构会卖给其他芯片厂来做。手机界已经是其天下了,数据中心市场在召唤呢。

Intel虽说是服务器市场的绝对霸主,但整个服务器市场这两年都增长乏力。IDC或是Gartner的专家们经常也在强调,“市场需要创新啦”。让Intel自己革自己x86的命是在有点困难,ARM能不能给点力呢?

为此,从几年前开始,以ARM为核心聚集了一批拥趸,希望把ARM架构在手机和平板市场的成功带到数据中心中。

渐渐地,这批拥趸走出了两条路。

一条是想把ARM在低功耗上的优势去解决至强功耗降不下来的问题,做基于ARM架构的片上系统(SOC),对标的就是Atom这类产品。这批耳熟能详者,包括Applied Micro、Calxeda,、Cavium、Marvell等。

另一条路的拥趸,就是想用ARM去完全取代Intel,打进通用处理器市场。走这条道道路的,包括DELL、HPE、联想、中科曙光这些Intel系的传统巨头,也有很多新进入者,如高通。

第一条道路拥趸:“活久见”最重要

看到Atom出了问题,恐怕走第一条道路会更加高兴,因为这是竞争对手自己给了素材,可以省却大笔营销费用了。

不过,这或许是笔者的意淫,因为他们好像没给笔者证实这个设想机会。

Calxeda可以说投入最早,但四年前就关门了。这还让ARM“一族此情可待成追忆”了好一阵,也让“把ARM进行到底”的誓言得意在ARM一族更多地绕梁。

Applied Micro,从其披露的消息来看,这两年做得很有希望,但为什么就不再坚持坚持呢?去年12月,通信芯片厂商MACOM宣布用7.7亿美元收了他,还特别说明的是,会分拆其的ARM架构服务器业务。Intel的跟头,对Applied Micro来说,已经无关痛痒了。

还有,Marvell,有消息说,其媒体报道说ARM架构服务器产品线在关张界限徘徊。笔者无从证实,但是网上搜到有关Marvell的ARM服务器的官方消息已经是去年初的了。

最后,Cavium,ARM服务器的官方消息更是寥寥。

第二条道路拥趸:方兴“为爱”

走第二条道路的,2016年之前多是下决心、表态度、孕萌芽的,2017年之后或许会是显现真功夫的时候。

例如,想把ARM架构带进超算市场的。2011年,2011年,西班牙巴塞罗那超级计算中心(BSC)启动了代号为“Mont-Blanc Project”(勃朗峰工程)的超算项目。他们声称,会使用ARM Cortex-A15架构打造。这应当是ARM第一次尝试玩HPC,但之后估计玩儿的不太好,谁还知道后续消息么?

对了,不是还有富士通么?2016年国际超级计算机大会上,富士通表明会在自己打造的巨型级超级计算机Post-K上使用64位ARMv8内核。不过,还没等记者在2017年国际超级计算机大会去问他最新进展,富士通在去年底表明这个百亿亿次旗舰2020超级计算机很可能被迫成为旗舰2022,原因是CPU设计难题无法攻克。

渗透通用服务器市场,在这方面似乎谁都没有高通在这里高调,即使连传统巨头也很少专门说说自己的ARM进展。这让,高通的出现成为了“把ARM进行到底”最受关注的春水。

去年初,在刚被“大数据”声音托起的贵州,高通便与贵州省政府成立华芯通半导体技术有限公司,将ARM的声音落户中国。此前高通曾联合了Xilinx和Mellanox,之后还有Facebook和谷歌的加入。去年12月,高通48核ARM服务器芯片首秀,虽说具体信息未披露,但声称将在2017年下半年批量发货。为此,很多人的最大疑问成为:ARM生态问题未解决,发货又如何?

综合来看,走第二条道路目前还没有走第一条道路的玩儿的深入,这也许就给他们活得更长带来更多时间上的理由。不得已,通用的ARM服务器依旧方兴,不让Intel那么“霸道”依旧“为爱”。

ARM的一个新底

除了不让Intel那么“霸道”,需要业界继续推动ARM。但是,新的市场需求也需要大家一起推动ARM走的更加快一些,让ARM赶快见到一个新“底”。

这个新的“底”或许正是如今正在如日中天的VR/AR、人工智能、机器学习技术。正如Facebook和谷歌也挤进这个圈子,这也就难保BAT不是ARM的大玩儿家。

毕竟,Intel的x86架构CPU在这些越来越高深的技术面前变得越来越中庸,云计算技术的广泛使用也让功耗和性能成了用户需要取舍的必要条件。为此,依靠ARM的RISC微处理器走出多年对Intel的路径依赖,虽说不是最好的办法,但也需要投入。

此前,笔者还在文章《一群IT巨头搞出个新总线架构Gen-Z叫板Intel》提到,Gen-Z挑头的就有ARM。

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